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Alerta para pingüinos


Los pingüinos (pertenecientes al orden de los Esfenisciformes, familia de los Esfeníscidos) son aves marinas incapaces de volar, que se encuentran casi completamente en el Hemisferio Sur. Aunque sus alas se han vuelto inútiles para el vuelo, se desarrollaron en forma espectacular para nadar y bucear. Los pingüinos Papúa por ejemplo, pueden nadar a una velocidad de hasta 35 km por hora— comparada con los 9 km por hora del nadador Olímpico más rápido. Así tambien tenemos otros antecedentes unicos como los que representan los pingüinos emperadores, estos pueden bucear a una profundidad de más de 520 metros para buscar comida – más hondo que cualquier otra ave. Sin embargo, los pingüinos deben volver a tierra o a las capas de hielo para criar a sus polluelos, y son famosos en cuanto a sus proezas de resistencia como padres. Por ejemplo el pingüino emperador cría a sus polluelos sobre la superficie congelada del Océano Antártico, bajo temperaturas invernales tan bajas como -60°C y con vientos de 195 km por hora.

Durante dos meses, el macho ayuna mientras se ocupa exclusivamente de incubar el huevo, el cual debe balancear encima de sus patas para protegerlo del hielo bajo ellas. Mientras en las temporadas invernales de la antártica, la gran mayoria de las especies emigran hacia latitudes más calidas, el Pingüino Emperador toma una porfía de seleccionar el rumbo Sur, se adentra muy al interior del continente, siempre sobre los 100 kilometros de la costa, para asegurar que el hielo estara firme ante la gran concentración de las colonias.

Existe un ciclo permanente de migraciones estacionales  de Pingüinos tanto los de ambiente subantartico como aquellos que son netamente antárticos, este ir y venir que se sucede todos los años con una sincronización perfecta ha influenciado en el hombre y en su manera de organizarse en la búsqueda de respuestas científicas de lo que está sucediendo a nuestro planeta tomando como referencia a este laboratorio natural enorme llamado Antártica, así el estudio se centra en el comportamiento de sus habitantes originales y de sus manifestaciones ambientales de perdida de masas heladas.

El profesor Alfredo Soto es un experimentado profesional que desde el Centro de Investigación GAIA Antártica de la Universidad de Magallanes ha dedicado gran parte de su trabajo a la educación y divulgación de temas antárticos.

Por otro lado y debido al rápido calentamiento, el tamaño del hielo marino a lo largo de la Península Antártica y la parte Oeste del continente se está encogiendo, y la estación de hielo marino ahora es más corta por un cambio gradual del regimen de los vientos del Weste. La pérdida de hielo marino está afectando a los adultos y a los polluelos del pingüino emperador. Los pingüinos emperador crían a sus polluelos sobre hielo marino, rodeado de tierra firme como dijimos anteriormente. Cuando el hielo marino se desprende, antes de que los polluelos hayan madurado y formado su plumaje a prueba de agua, es muy probable que los polluelos que son arrastrados mar adentro se mueran. Para los adultos, la pérdida de hielo marino puede resultar en una menor disponibilidad de alimento, lo cual puede inducir un aumento en la mortalidad de los pingüinos.

Muchas de estas situaciones de pérdida de masa de hielo hacen que  tanto los pingüinos emperadores como los de Adelia se enfrentan a un futuro sombrío debido al cambio del clima global. De acuerdo con un estudio de los investigadores sobre la Antártica, un aumento de 1.3°C en la temperatura pondrá en peligro al 40% de los pingüinos emperador y al 70% de los pingüinos Adelia del mundo, principalmente debido a la disminución del hielo marino. Según las investigaciones y sus proyecciones a la tasa actual, el mundo va a exceder 1.3°C de calentamiento antes de mediados de siglo. Los científicos de pingüinos también predicen que la pérdida de hielo marino ocasionada por los cambios climáticos globales va a llevar a la población de pingüinos emperador, a una situación de alerta roja, al punto de su extinción durante  este siglo.

En algunas lecturas y no me cabe ninguna duda de que los Pingüinos Emperadores son aves realmente notables, ellos evolucionaron en el entorno más frío sobre el planeta y viven durante todo el año sobre el hielo. Colonias enormes se congregan sobre el hielo de mar durante el invierno Antártico y deben soportar temperaturas que con regularidad se caen por debajo de -50°C. De hecho, los pingüinos emperadores son tan bien dotados que se adaptan  a condiciones frías que ellos mismos se fabrican el frío cuando se  acentúan  las temperaturas que suben por encima de 0°C.

Una completa descripción y análisis de las especies de pingüinos realiza el docente de la Universidad de Magallanes.

En una ocasión y en visita en la Base Antártica “Arturo Prat” en pleno verano austral y con temperaturas altas poco frecuentes, miembros de la dotación antártica naval, se inquietaban por saber el por qué, de que un Pingüino Emperador, solitario, salió del agua y en el tiempo de familiarizarse en el entorno, comenzo a subir, a buscar mayor altura, la unica explicación y que acierta en la mención anterior, de que los propios Pinguinos Fabrican su “Frío”, el buscar la altura le permitia estar mas expuesto al frío viento y obviamente al ganar altura la temperatura iba descendiendo. Los pingüinos emperadores por lo tanto en particular son amenazados por el cambio climático, y esperan que el número  de su población disminuya en las décadas que vienen. Sin embargo ha salido la voz experta de los científicos y de un nuevo estudio, que muestra que estos parajes polares fueron una vez demasiado frío, aún más para los pingüinos emperadores.

El  estudio indica de como el cambio del clima ha afectado a los pingüinos emperadores durante los 30,000 años en el pasado y allí han llegado a conclusiones en que durante la última época glacial, los pingüinos emperadores eran aproximadamente siete veces menos comunes que hoy. Es más, aparece en los registros que sólo tres poblaciones sobrevivieron la última época glacial. El Mar de Ross era un refugio para una de estas poblaciones. En la primera escala continental el estudio genético de pingüinos  emperadores, se examinó la diversidad genética de pingüinos modernos y antiguos para averiguar como ellos estaban relacionados. Se recogieron muestras genéticas de ocho colonias criadoras – ninguna de estos fue fácil dado que los pingüinos emperadores viven en algunos sitios más remotos sobre el continente helado, en condiciones tales que ningún hombre se atrevería a permanecer mucho tiempo allí. 

Los análisis de los datos genéticos permitieron reconstruir la historia demográfica de pingüinos, y correlacionarlo con condiciones ambientales deducidas de datos principales del hielo. Las conclusiones indicaron que hace aproximadamente 12,000 años, después de que la época glacial terminara y las temperaturas comenzaran a elevarse y el hielo de mar alrededor de la Antártica disminuyera, la población de pingüinos emperadores comenzaron a aumentar considerablemente. La relación del pingüino de emperador con el hielo de mar puede ser descrita como un fenómeno de Ricitos de Oro. Los pingüinos necesitan el hielo estable del mar para estar de pie sobre y durante la estación de cría. Si el tamaño, grosor y solidez del hielo del mar es demasiado grande entonces el viaje entre las colonias y sus tierras o mas bien dicho, sus aguas de alimentación en el océano puede ser demasiado costoso en términos de reservas de energía. Si hay dimensiones pequeñas del hielo de mar o si el hielo de mar no es bastante estable, entonces los pingüinos no pueden establecer colonias de cría acertadas. La duración de la estación del mar de hielo es también importante – si la estación es demasiado corta para los polluelos también no será suficientemente para madurar, entonces ellos no pueden tener el tiempo ideal para cultivar sus plumas adultas, impermeables y eficaces para nadar, por lo tanto no sobrevivirían en el mar.

“Todo lo que debes saber sobre pingüinos”: Proyecto financiado por Fondo de Fomento de Medios de Comunicación Social del Gobierno de Chile y del Consejo Regional.

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