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Pingüinos, los silenciosos centinelas del cambio climático


El académico investigador del Departamento de Ciencia Animal de la Facultad de Ciencias Veterinarias de la Universidad de Concepción Dr. José Celis, ha estado desarrollando importantes estudios vinculados a la influencia de contaminantes en poblaciones de pingüinos tanto en la Antártica como en el otro extremo de Chile, como el caso de los pingüinos de Humboldt.

En entrevista con Prensa Antártica, el Dr. Celis, a partir de su trabajo apoyado por el Instituto Antártico Chileno (INACH), explica por qué los pingüinos pueden ser considerados centinelas de los cambios ambientales y cuáles son sus principales amenazas.

– ¿Por qué los pingüinos podrían ser considerados centinelas de los cambios ambientales?

– Los pingüinos son aves marinas que se caracterizan porque no vuelan, se alimentan en el mar, anidan en tierra, y son muy dóciles a la hora de trabajar con ellos. No migran como las aves que sí vuelan, por lo que reflejan muy bien lo que sucede en su entorno donde habitan. Además, están entre las especies que dominan la parte superior de las cadenas tróficas, con la excepción de algunos mamíferos que depredan sobre ellos, como la foca leopardo o la orca. Por añadidura, los pingüinos son especies que habitan exclusivamente en el hemisferio sur, lo que sumado a todo lo demás los hace ser muy apreciados para los estudios científicos. 

– ¿Se encuentran bajo amenaza los pingüinos por la actividad humana y/o industrial?

De acuerdo con la Unión Internacional de Conservación de la Naturaleza, de las 18 especies de pingüino que existen en el mundo, 10 se encuentran amenazadas, y de estas, 5 están catalogadas como en peligro de extinción. Entre sus principales amenazas están el calentamiento global, la contaminación de los océanos, la expansión de especies invasoras y la sobrepesca.

Entre los cambios ambientales más importantes está la contaminación química, y sin duda los metales pesados, pues su presencia en los ecosistemas marinos se ha incrementado durante las últimas décadas, llegando a afectar los ambientes antárticos, lo cual genera una gran preocupación entre la comunidad científica. Una investigación desarrollada por nosotros (Espejo W, J Celis, D González, A Banegas, R Barra, G Chiang. 2017. A global overview of exposure levels and biological effects of trace elements in penguins. Reviews of Environmental Contamination & Toxicology 245: 1-64) demostró que las concentraciones de metales en los diferentes órganos de los pingüinos están por debajo de los umbrales de toxicidad con consecuencias negativas. Sin embargo, algunas colonias de pingüinos de Humboldt situadas en zonas con actividad industrial en la costa de Chile podrían presentar algunos problemas patológicos debido al arsénico, cobre y plomo.

Se sospecha que algunos efectos negativos en el hígado y los riñones de los pingüinos papúa de la Península Antártica podrían estar relacionados a la contaminación local con plomo. Los niveles de zinc en hígado de algunas colonias de pingüinos papúa y barbijo de la isla Rey Jorge superan el valor umbral de importancia biológica para las aves marinas, lo cual se relacionaría con zonas de mayor actividad humana en la Antártida, que se concentran precisamente en la isla Rey Jorge. Los niveles de cadmio en hígado de algunas colonias de pingüinos papúa, Adélia, barbijo y emperador que habitan en la Península Antártica, podrían estar asociadas a problemas fisiológicos y ecológicos, pues superarían los 3 μg/g. El cadmio encontrado en riñones de Adélia, barbijo y pingüino emperador de algunas localidades de la Península Antártica (270,2-351,8 μg/g), como Avian Island, Isla Decepción, y Mar de Weddell, indican que estas aves han sufrido algún grado de exposición crónica a este metal.

– Se ha señalado que pingüinos de Humboldt son afectados por contaminación de metales pesados. ¿Podría ocurrir algo similar con los pingüinos que habitan en la Antártica y otro tipo de agente contaminador?

Entre las amenazas está la contaminación química, la cual está asociada a las actividades antropogénicas. Nuestras investigaciones han demostrado que los compuestos orgánicos persistentes (COP) pueden afectar la salud de los pingüinos de barbijo que viven en la Península Antártica (Jara-Carrasco S, M González, D González-Acuña, G Chiang, J Celis, W Espejo, P Mattatall, R Barra. 2015. Potential immunohematological effects of persistent organic pollutants on Chinstrap penguin. Antarctic Science 27: 373-381). Los resultados mostraron que los contaminantes, como el DDT, así como el PCB, tenían correlaciones significativas con los eosinófilos, los linfocitos y los heterófilos, lo cual indicaría posibles alteraciones inmunohematológicas derivadas de la exposición a dichos contaminantes. Los COP se utilizaron masivamente en el pasado, y gracias al Convenio de Estocolmo, ya no se fabrican más, pero su alta persistencia y movilidad los ha mantenido por décadas en los diferentes ambientes.

Aparte de los metales pesados y los COP, existen contaminantes sintéticos que han estado llegando al Continente Antártico, como los plásticos, los compuestos perfluoroalquilados (PFAA), y los elementos de tierras raras que se utilizan para la fabricación de tecnologías emergentes, los cuales se utilizan masivamente a nivel mundial y que son de consumos populares, como las alfombras resistentes a las manchas, los sartenes y utensilios antiadherentes, las cajas de cartón, los celulares, los computadores, y todo tipo de envases. Su presencia está aumentando cada vez más en los ambientes remotos y fríos como la Antártica, debido al aumento de la población a nivel mundial, al transporte atmosférico, a las corrientes marinas, y a la mayor presión dada principalmente por el turismo. Este escenario podría empeorar por el cambio climático, ya que las temperaturas más cálidas impulsarían a las empresas a aventurarse cada vez más hacia las entrañas del continente polar.

“Todo lo que debes saber sobre pingüinos”: Proyecto financiado por Fondo de Fomento de Medios de Comunicación Social del Gobierno de Chile y del Consejo Regional

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