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Científicos descubren fósil de ave voladora gigante de la Antártica

Las primeras aves voladoras gigantes sobrevolaron la Antártida hace 50 millones de años. San Diego Natural History Museum.

Se cree que un fósil de 50 millones de años de la Antártida identificado como perteneciente a un grupo extinto de aves oceánicas llamadas pelagornítidos es el registro más antiguo de aves voladoras verdaderamente gigantes. Los pelagornítidos parecidos a los albatros también se conocen como aves con ‘dientes óseos’ debido a las puntas óseas únicas que se asemejan a dientes puntiagudos afilados en sus mandíbulas en forma de sierra.

“Los mamíferos marinos son a menudo las estrellas cuando pensamos en las comunidades de vertebrados marinos en el pasado”, dijo el coautor Dr. Ashley Poust, becario postdoctoral James R. Colclough en el Museo de Historia Natural de San Diego, “pero no fueron los sólo grandes depredadores alrededor “.

Peter Kloess, autor principal del estudio publicado hoy en la revista Scientific Reports y estudiante graduado de la Universidad de California en Berkeley, explicó; “Nuestro descubrimiento de fósiles con su envergadura estimada de casi 20 pies muestra que las aves evolucionaron en un tamaño verdaderamente gigantesco relativamente rápido después de la extinción de los dinosaurios, y gobernaron los océanos durante millones de años”.

Los fósiles incluyen una porción de la mandíbula inferior con partes de los ‘dientes’ óseos preservados, que habrían tenido hasta una pulgada de alto cuando el ave estaba viva. La sección de la mandíbula provino de un cráneo muy grande que habría tenido hasta 2 pies de largo. Utilizando medidas del tamaño y espaciado de esos ‘dientes’ y la comparación analítica con otros fósiles de pelagornítidos, los autores muestran que este fragmento proviene de un individuo tan grande, si no más grande, que los esqueletos más grandes conocidos de los ‘dientes óseos’. grupo de aves. Además, parte de un hueso del pie (llamado tarsometatarso) de una localidad fósil diferente de la isla es el espécimen más grande conocido de todo el grupo extinto. Ambos fósiles sugieren que las especies extintas representadas por los fósiles tenían una envergadura de entre 5 y 6 metros (hasta 20 pies).

Poust y Kloess trabajaron junto con el experto en aves fósiles Dr. Thomas Stidham, investigador del Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados en Beijing, China. Cada uno de los autores había pasado un tiempo en las colecciones del Museo de Paleontología de la Universidad de California (UCMP) donde se guarda el fósil, y quedó cautivado por las proyecciones puntiagudas en forma de dientes en la mandíbula del fósil. Cuando se dieron cuenta de su interés común, se convirtió en una colaboración obvia.

“Cada uno de nosotros aportó diferentes habilidades e intereses al proyecto”, dijo Poust. “Pero también creo que fue un placer pensar en las extrañas comunidades de la antigua Antártida. No estoy seguro de que lleguemos a ir allí alguna vez, pero abrir esos cajones y ver todo un ecosistema antártico, desde peces extintos hasta pingüinos fósiles, fue la mejor opción ”.

Hace cincuenta millones de años, la Antártida tenía un clima mucho más cálido y no era el continente helado que hoy conocemos. Aunque había algunos mamíferos terrestres extintos como marsupiales y parientes lejanos de perezosos y osos hormigueros, la Antártida costera era un Reino de las Aves. Ocupaban la tierra, el mar y el aire y eran enormes en cada dominio. La región polar hace millones de años no era solo el patio de recreo de las primeras especies de pingüinos; También florecieron parientes extintos de patos, avestruces, petreles y otros grupos de aves. La nueva investigación documenta que estas aves depredadoras extintas de grandes y gigantes ‘dientes óseos’ fueron parte del ecosistema antártico durante más de 10 millones de años, volando sobre las cabezas de los pingüinos que nadaban en los ricos océanos del sur. Dr.

Gigantes como los pájaros de dientes huesudos descritos en el nuevo artículo no se limitaron a la Antártida. Los especímenes de la colección del Museo de Historia Natural de San Diego muestran que estaban presentes aquí en el sur de California al mismo tiempo, cuando San Diego era un bosque frondoso. “Estas fueron algunas de las aves más exitosas de todos los tiempos”, dijo el Dr. Poust. “Claro, eran grandes, pero también se elevaron sobre los siete continentes y duraron millones de años. Nuestro tiempo es realmente extraño por no tenerlos. Es realmente una lástima que no pudieran haber durado un poquito más; me hubiera encantado ver uno, ver cómo encajan en un ecosistema. Aunque supongo que esos dientes dan bastante miedo, tal vez solo con binoculares “.

Ver detalles del estudio en nature

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