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El pulso del hielo marino

El profesor Alfredo Soto sobre mar congelado en Bahía Fildes en la Isla Rey Jorge en la Antártica Chilena. Fotografía de Damián Avilés.

Alfredo Soto Ortega
Centro de Investigación GAIA Antártica
Universidad de Magallanes

Por estos días en la Región de Magallanes y Antártica Chilena, se hacen preparativos culturales y uso de plataformas digitales para recrear noticias y recuerdos de la hazaña del Piloto Pardo que en el año 1916, pudo rescatar a los náufragos del “Endurance” en la Isla Elefante en pleno invierno polar antártico, designando así la primera presencia chilena oficial en la antártica. Después de tres intentos anteriores por el peligroso rescate, de naves extranjeras y chilenas, finalmente la “Yelcho” de la Armada de Chile y comandada por el Piloto Luis Pardo Villalón, lograron aproximarse a dicha Isla, gracias a ciertas condiciones del hielo marino que fue lo que desecho las oportunidades anteriores del rescate.

El Lunes 28 de agosto, la Yelcho zarpó desde Caleta Bannen (Isla Picton) a su destino final,  aprovechando buenas condiciones meteorológicas que se mantuvieron hasta el día siguiente. Esto  permitió realizar observaciones astronómicas para verificar la posición y ajustar el rumbo. A las 17:00 horas del día siguiente y habiendo  avistado témpanos, y vestigios de hielo marino en la superficie, el buque ingresó a una zona de niebla. Cuando el pequeño buque auxiliar estaba a 150 millas náuticas de su destino, la navegación se tornó altamente peligrosa debido a la muy escasa visibilidad, por lo que la velocidad debió reducirse a 3 nudos (3 MN por hora ó 5,5 km/h).

El miércoles 30 hubo una mejoría en las condiciones ambientales, se pudo ver el horizonte  nuevamente y aumentar la velocidad. El buque comenzó a aproximarse a la Isla Elefante,  afrontando el peligro de témpanos y rompientes, el trayecto estaba libre de PackIce que fue la gran dificultad de los otros intentos de rescate.

A las 10:30 horas del mismo día, la Yelcho comenzó el reconocimiento de dicha isla y dos horas después,  llegó a las cercanías del lugar donde estaban los  náufragos en el cabo Wild, situado en su costa  norte. Pardo recordó más tarde un último escollo:  “Como si la neblina hubiera sido poco obstáculo,  todavía las corrientes de mar interpusieron un  gran témpano entre la isla y nuestro barco y que,  además de impedirnos divisarla, nos cerraba completamente el camino hacia ella.”

¿Que es el hielo marino?

Iceberg, masivas piezas de las plataformas antárticas y el hielo marino y la superficie congelada del océano, tiene un mayor impacto en la circulación del Océano Austral, que es conformado por el resto de los Océanos, el Pacifico, el atlántico y el Indico que se les aproxima a sus costas. Esta interacción se conecta con la atmósfera e influye directamente con el hemisferio Sur como así también en rasgos mas planetarios.

A finales de Marzo de cada año las temperaturas comienzan a descender después del breve verano, el mar comienza a congelarse alrededor de la costa antártica formando el Pack Ice. El área cubierta por el pack ice alcanza a cubrir una superficie de alrededor  de los 19 millones de kilómetros cuadrados en septiembre u Octubre mas del doble que la real superficie del continente antártico. A medida que se aproxima las leves alzas de temperaturas de primavera y verano, el pack ice comienza a decaer y quebrarse hasta comenzar a desaparecer y siendo derretido incluso por la presencia de vientos que aparte de trasladarlo lo va derritiendo poco a poco. El Pack Ice mínimo ocurre y logra llegar hasta fines de Febrero, alcanzando su mas bajo índice cubriendo pequeñas áreas cerca de 3 millones de Kms2, sustentando una pequeña franja alrededor del continente.

Este hielo flotante tiene un efecto profundo en el intercambio de calor entre la atmósfera y el océano. Mientras el océano abierto refleja solo el 5 % de la radiación entrante desde el Sol, el hielo cubierto con nieve refleja mas del 80 % porque el máximo de pack ice alcanza su máxima extensión en septiembre o en octubre, cuando el efecto de la radiación Solar esta incrementando, su presencia retrasa así el calentamiento normal y mantiene frío el aire sobre la antártica.

La total  área del hielo marino y su distribución alrededor de la antártica, varía de año en año. En algunos casos alcanza y logra establecerse hasta los 61º Sur pero en algunas áreas puede incluso alcanzar hasta los 52º Sur. El ancho del cinturón de hielo va desde los 660 kilómetros frente a la antártica oriental o del este, hasta casi los 3000 kilómetros en el Mar de Weddell. Durante gran parte del año este cinturón de hielo impide que los barcos lleguen a la costa de la Antártica. Dentro de la zona del hielo marino hay y existen zonas de aguas abiertas en conjunto con hielos flotantes, alguna de estas zonas de aguas abiertas se conocen como Polinias y ocurren entre el hielo. El contraste entre el aire muy frio  y el océano cálido aparecen las Polinias y alrededor de estas, franjas del Pack ice tienen una fuerte influencia en el desarrollo del tiempo atmosférico de la antártica.

Estas mezclas de aguas abiertas y hielo también dan al pack ice la posibilidad de movimiento, por lo tanto  este movimiento es constante bajo la influencia de las corrientes oceánicas y los vientos. Costa afuera del continente o de las islas que la conforman, los vientos usualmente causan que el hielo se abra, mientras que fuertes tormentas de vientos fuerzan a reunir el hielo y compactarlo, especialmente los vientos que se dirigen a las costas.

¿Pero cómo se congela el mar antártico?

A medida que el océano se enfría y la superficie comienza a congelarse , adquiere una apariencia aceitosa a así  los cristales de hielo se asemejan a estrellas  y van cubriendo el agua superficial. Estos flotan en la superficie para crear hielo graso que es una capa espesa de espículas y placas de hielo. Mientras la temperatura sigue bajando  la superficie de hielo comienza a coagularse y convirtiéndose en una gruesa  y solida capa. El oleaje del océano y las ondas marinas rompen estas capas de hielo en especies de tortas de hielo aproximadamente de medio metro de espesor y que chocan entre si en formas de Panqueques de hielo. El mar comienza a congelarse cuando el agua  alcanza los -1,8 C. Estos “panqueques” pueden desarmarse varias veces como así también unirse hasta formar grandes extensiones solidas, todas las veces que la temperatura va en descenso y las tormentas de nieve las va cubriendo, estas se van consolidando en su firmeza y unión.

Actualmente y no hace mucho tiempo se han hecho combinaciones de estudio entre imágenes satelitales y uso de pequeños submarinos, cuyas acciones muestran que el hielo bajo el nivel del mar alcanza entre 1,4 y 5,5 metros de media, mientras que las zonas más profundas se sumergen hasta 16 metros. Las investigaciones existentes hasta ahora, algunas de las cuales también habían utilizado equipos submarinos, aunque de alcance más limitado, apuntaban a que la capa de hielo antártico no superaba un metro como media.

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