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Isla Madre de Dios: científicos realizan levantamiento de información en un lugar único en el hemisferio sur


Un equipo de oceanógrafos realizó cinco expediciones a una de las zonas menos muestreadas en el mundo: un sitio recóndito y de difícil acceso ubicado en la Patagonia chilena. Los resultados de las investigaciones fueron publicados en la revista Estuarine, Coastal and Shelf Science.

En el noroeste de la Región de Magallanes y Antártica Chilena existe una isla repleta de cuevas y cavernas, ancestralmente visitada por el pueblo Kawésqar. Se trata de Madre de Dios, localizada en el archipiélago del mismo nombre. Sus particularidades geológicas, han llamado la atención de científicos de diversas disciplinas, entre ellas geología y espeleología.

A la fecha, se sabe que en esta zona extrema pueden existir vientos de más de 100 km/h y precipitaciones superiores a 7 m/a. Debido a estas condiciones, la rapidez de disolución de la roca caliza es una de las más altas a nivel mundial. Madre de Dios es considerado un lugar único en la Patagonia chilena por su contrastante geología: Una fracción de la isla se conforma de caliza de alta pureza (carbonato de calcio, la formación de caliza más austral del hemisferio sur), y la otra granito (principalmente sílice). Estas características hacen de los archipiélagos del lugar un sistema singular que ha atraído la atención de científicos y exploradores.

Pese a su gran importancia científica como “un experimento natural”, al ser una de las zonas más remotas y de pobre accesibilidad en el país, ha sido históricamente “submuestreada”, y los efectos de esta diversidad geológica en las características del mar adyacente es aún desconocida.

Para contribuir a completar aquel vacío de información, entre los años 2015 y 2017, un equipo de investigadores del Centro de Investigación Dinámica de Ecosistemas Marinos de Altas Latitudes (IDEAL) de la Universidad Austral de Chile (UACh), del Centro de Investigación en Ecosistemas de la Patagonia (CIEP) y otras cinco instituciones nacionales y extranjeras, realizó varias expediciones a la zona.

Los resultados de aquellos estudios, que tuvieron como objetivo comparar las condiciones biogeoquímicas de la zona estuarina de Madre de Dios en áreas de contrastante geología, fueron publicados en la revista Estuarine, Coastal and Shelf Science. El equipo de científicos trabajó en dos lugares contrastantes: Seno Soplador (formado por roca caliza) e Isla Escribano (compuesto por roca batolítica, muy representativa de la Patagonia).

La investigación determinó que la composición de la roca determina los elementos químicos que llegan al mar costero, y estos a su vez determinan importantes características de las algas microscópicas que crecen en sus aguas.

“Se encontraron diferencias en el contenido de solutos del agua dulce continental y en las condiciones específicas del agua estuarina colindante. Experimentos de dilución a bordo de la embarcación mostraron que estas diferencias pueden modular localmente la comunidad fitoplanctónica en el océano costero”, explica el Dr. Rodrigo Torres, oceanógrafo químico, líder de la publicación e investigador de CIEP y Centro IDEAL.

Un posible refugio para el cambio climático

Las condiciones químicas del agua continental y estuarina reportadas en este estudio generan nuevas preguntas.

“La alta alcalinidad de aguas continentales y estuarinas cercano a las rocas calizas, actúan como un amortiguador de la acidificación causada por el aumento del CO2 atmosférico, y podría constituirse como un refugio natural en tiempos de cambio climático”, dice el biólogo marino de CIEP y Centro IDEAL, Emilio Alarcón, y agrega que “por esta razón, esta investigación aporta un elemento más para apoyar la iniciativa de proteger al archipiélago Madre de Dios. Ciertamente, Bienes Nacionales ha propuesto a la UNESCO que este maravilloso y singular archipiélago se convierta en el primer Patrimonio de la Humanidad Natural de Chile.”

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