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Monitoreo de ballenas desde el espacio

Buque polar brasileño, NPo "Almirante Maximiano" en la Península Antártica Occidental que realiza estudios visuales junto a una ballena jorobada (Megaptera novaeangliae) en primer plano. Foto: Luciano Dalla Rosa / Universidade Federal do Rio Grande - FURG, PROANTAR, en British Antarctic Survey.

Los científicos han descubierto que estudiar imágenes de ballenas en alta resolución desde el espacio es una forma factible de estimar sus poblaciones. Un equipo, dirigido por British Antarctic Survey (BAS), comparó las imágenes de satélite con los datos recopilados de los estudios tradicionales basados ​​en barcos. Reportado en la revista Scientific Reports , este estudio es un gran paso hacia el desarrollo de un método rentable para estudiar ballenas en lugares remotos e inaccesibles, que ayudará a los científicos a monitorear los cambios de la población y comprender su comportamiento.

Los resultados muestran que las densidades de ballenas estimadas por satélite fueron aproximadamente un tercio de las densidades estimadas por barco. Esta es una noticia positiva, porque significa que aunque los satélites tienen tasas de detección más bajas que los barcos, todavía detectan suficientes ballenas para hacer que el método sea útil, por ejemplo, para monitorear los cambios en la abundancia de ballenas, particularmente en regiones remotas donde son más difíciles las encuestas tradicionales más caras, publicó British Antarctic Survey.

El estudio tuvo lugar en la Península Antártica, el principal lugar de alimentación en verano para muchas especies de ballenas barbadas. Las imágenes satelitales de la región del Estrecho de Gerlache que abarcan ~ 1000 km 2 se recolectaron durante dos días, y se compararon con la encuesta anual de ballenas a bordo del Programa Antártico Brasileño, que tuvo lugar en un momento similar.

Las imágenes satelitales proporcionan un medio viable para recopilar grandes volúmenes de datos de observación de ballenas con potencial para estimar las densidades de ballenas a escalas espaciales y temporales sin igual.

El autor principal, Connor Bamford , ecólogo de depredadores superiores en BAS y la Universidad de Southampton, explicó que “si bien este es un método nuevo y todavía tenemos mucho trabajo por hacer, esperamos que esto allane el camino para futuros desarrollos que proporcionarán un medio de bajo presupuesto para recopilar datos sobre ballenas en el futuro. Complementará los esfuerzos existentes en regiones remotas y proporcionará información para salvaguardar las poblaciones de ballenas y sus zonas de alimentación remotas ”.

Por su parte, la autora principal, ecologista de ballenas Dra. Jennifer Jackson en BAS, señaló que “esta nueva tecnología podría cambiar las reglas del juego al ayudarnos a estudiar ballenas de forma remota. Nuestro estudio muestra que los estudios satelitales pueden ser un método factible para monitorear los cambios en la abundancia de ballenas. Este enfoque puede ser especialmente útil en áreas remotas a las que es difícil acceder con barcos y aviones, y donde las densidades de ballenas pueden ser altas, como el Océano Austral “.

Los nuevos métodos ofrecen oportunidades interesantes, pero también necesitan pruebas sólidas antes de que entren en funcionamiento. Un problema es la capacidad de dar cuenta de las ballenas que están bajo el agua. En este estudio, los investigadores pudieron utilizar los datos de seguimiento de la ventosa recopilados por un programa de marcado de ballenas de la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU. Que proporciona información detallada sobre la duración de la inmersión y el comportamiento de las ballenas jorobadas en las aguas alrededor de la Península Antártica. Esto explica las ballenas que probablemente se perderían como resultado de estar bajo el agua, más allá de la profundidad donde es posible la detección de satélites. Ahora se está trabajando en el uso de herramientas de aprendizaje automático para ayudar a identificar ballenas en imágenes satelitales.

La evolución de los satélites como un medio para estudiar animales de forma remota es una vía de investigación emocionante y de rápido desarrollo, que fue posible gracias a la financiación proporcionada por WWF UK y NERC. La encuesta visual realizada por el equipo del Dr. Luciano Dalla Rosa fue financiada por el Consejo Nacional para el Desarrollo Científico y Tecnológico (CNPq). El trabajo de etiquetado realizado por el equipo del Dr. Ari Friedlaender fue apoyado por la National Science Foundation. Las imágenes satelitales fueron proporcionadas por DigitalGlobe, que es una compañía de tecnologías de Maxar. La División Antártica Australiana también contribuyó al estudio con asesoramiento estadístico sobre el análisis de datos de imágenes satelitales, para obtener estimaciones de abundancia y densidad de ballenas.

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