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Pingüinos antárticos más felices con menos hielo marino

Un pingüino equipado con una cámara de video en la parte posterior y un acelerómetro en la cabeza. Crédito foto Yuuki Watanabe (NIPR).

Los investigadores se han sorprendido al descubrir que los pingüinos Adelia en la Antártica prefieren condiciones reducidas de hielo marino, no solo un poco, sino mucho. A medida que los modelos climáticos proyectan una rápida reducción del hielo marino del continente durante el resto del siglo, este icónico depredador polar podría ser un raro ganador del calentamiento global. Los hallazgos de la investigación se publicaron el 24 de junio en Science Advances.

En las últimas décadas, la Antártida ha experimentado un aumento constante en la extensión de su hielo marino (agua de mar congelada), incluso cuando su gemelo polar, el Ártico, ha sufrido una marcada disminución. Pero no se espera que esto dure mucho más tiempo a medida que cambia el clima, y ​​se prevé que la Antártida también vea una disminución en su hielo marino, con todas las consecuencias de tales cambios en el hábitat marítimo para los organismos que viven allí.

Pero tales consecuencias no siempre son negativas.

Los biólogos polares han sabido por algún tiempo que los pingüinos Adelia, la especie de pingüino más común en la Antártida, tienden a ver aumentos de población durante años de escaso hielo marino y sufren fallas masivas de reproducción durante esos años con el mayor crecimiento de hielo marino.

Pero hasta ahora, los investigadores realmente no sabían por qué sucedió esto. El puñado de estudios que mencionaron la relación entre el crecimiento de la población y el hielo marino solo han establecido una correlación, no una causa.

Esa información faltante ahora se ha encontrado. Investigadores del Instituto Nacional de Investigación Polar de Japón etiquetaron electrónicamente 175 pingüinos con dispositivos GPS, acelerómetros y cámaras de video en cuatro estaciones con diferentes condiciones de hielo marino, lo que les permitió rastrear pingüinos en sus viajes, clasificar el comportamiento de caminar, nadar y descansar, y estimar el cantidad de presas capturadas durante las inmersiones.

“Resulta que estos pingüinos son más felices con menos hielo marino”, dijo el investigador principal Yuuki Watanabe del Instituto Nacional de Investigación Polar. “Esto puede parecer contrario a la intuición, pero el mecanismo subyacente es bastante simple”.

Explicó que en condiciones sin hielo, los pingüinos pueden viajar más nadando que caminando.

“Para los pingüinos, la natación es cuatro veces más rápida que caminar. Pueden ser elegantes en el agua pero son muy lentos en tierra”, agregó.

En las estaciones con hielo marino pesado, los pingüinos tienen que caminar (y a veces tobogán) un largo camino para encontrar grietas en el hielo para acceder a las aguas donde cazan, tomando a veces descansos bastante largos en el camino.

Pero cuando hay menos hielo marino, los pingüinos pueden bucear donde quieran, a menudo simplemente entrando al agua justo al lado de sus nidos. Esto es más eficiente en términos de energía y tiempo y amplía su rango de alimentación. Lo más importante es que esto probablemente reduce la competencia con otros pingüinos por la presa y les permite atrapar más krill, la presa principal del pingüino. Menos hielo marino también significa que entra más luz solar en el agua, lo que lleva a floraciones más grandes del plancton del que se alimenta el kril.

Sin embargo, todo esto solo sucede para los pingüinos que viven en la parte principal, “continental” de la Antártica. Lo contrario sucede con los pingüinos que viven en la delgada península antártica que sobresale del continente o que viven en sus islas.

Los investigadores tienen algunas hipótesis sobre por qué este podría ser el caso, por lo que el próximo capítulo de esta historia será probar esas ideas también.

Muchas gracias por comentar en @PrensaAntártica

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