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Microbios “masticadores de combustible” se encargarían de limpiar la Antártica

Imagen de microscopía de luz de comunidades microbianas mixtas que contienen bacterias degradantes de hidrocarburos. Crédito fotografía Kate Montgomery

Científicos australianos han diseñado y construido un lujoso ‘hotel’ de tierra en la Antártica para aumentar el apetito de pequeños microbios que mastican la contaminación.

La ‘mega pila’ es la construcción de biorremediación más grande de la Antártica, mide 20 metros de ancho por 40 metros de largo y contiene alrededor de 750 metros cúbicos de suelo contaminado, informó la División Antártica Australiana.

El gerente de remediación de la División Antártica Australiana, Tim Spedding, dijo que albergará miles de millones de microorganismos nativos naturales.

“Durante la última década, hemos demostrado que una de las mejores maneras de limpiar el suelo contaminado con combustible en la Antártica es alentando a los insectos nativos que viven allí a comer el combustible”, dijo Spedding.

“La mega pila nos permite crear el mejor ambiente para que estos microbios prosperen, en última instancia, descomponen el contaminante y lo limpian”, añadió la investigadora.

El suelo se remedia ajustando constantemente las condiciones de la mega pila. “Tratamos de mantener la pila unos pocos grados por encima de cero, con un mayor contenido de humedad en aproximadamente 10-12% de agua, algunos nutrientes y mucho más oxígeno, para que la comunidad microbiana esté lo más feliz y activa posible”, explicó.

Al equipo que trabajaba en la estación de investigación Casey de Australia le llevó seis semanas construir el megapila.

La ingeniera de remediación, Dra. Rebecca McWatters, dijo que soldaron juntos un ‘sándwich’ de capas de plástico y material para contener el suelo mientras está en remediación.

“La primera capa es un revestimiento de arcilla geosintética, que absorbe agua del suelo sobre el que se asienta, formando una barrera”, dijo la doctora McWatters.

“La superposición de esta es una capa de plástico resistente y, finalmente, una capa de geotextil para evitar que perforemos los materiales. “Esta disposición de capas asegura que tengamos el mejor sistema de barrera contra las duras condiciones antárticas y puede evitar que la mega pila sea dañada por cualquier planta y equipo pesado”, indicó la ingeniera.

Aunque el equipo tiene que lidiar con trabajar al aire libre en temperaturas extremas y condiciones de ventisca, el resultado lo vale.

“Menos del 0,05% del continente antártico no tiene hielo, por lo que estas áreas rocosas con suelo son muy valiosas y se encuentran entre las áreas biológicamente más importantes de la Antártida”, dijo Spedding.

“También son las áreas donde se construyen la mayoría de las estaciones, por lo que inevitablemente hay problemas de contaminación que deben limpiarse”, agregó.

Durante la última década, el equipo de Casey ha remediado alrededor de 2000 metros cúbicos de suelo, lo que demuestra que la biorremediación es posible en la Antártida.

El suelo limpio luego se reutiliza en otros proyectos de infraestructura alrededor de la estación, lo que reduce la cantidad de materiales que deben ser traídos de Australia o provenientes del área.

El equipo de remediación también está trabajando con otras naciones antárticas para ayudarlos a establecer proyectos de remediación similares en sus estaciones.

“Estamos compartiendo la ciencia detrás de nuestra comprensión del riesgo ambiental, las técnicas comprobadas de remediación y cómo aplicarlas para que otros puedan comenzar a limpiar cualquier suelo contaminado”, comentó Spedding.

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