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Especies invasoras “se lanzan” en algas para llegar a la Antártica

en las costas de América del Sur y otros lugares del mundo. Crédito de la foto_Huw Griffiths, BAS.

Las grandes algas pardas pueden traer especies invasoras a la Antártida, según una investigación publicada hoy (31 de enero de 2020) en la revista Scientific Reports . El nuevo estudio describe la primera evidencia científica de una especie potencialmente invasiva y colonial, el briozoo marino Membranipora membranacea , que llegó a la isla de engaño subantártica en algas a la deriva en las corrientes oceánicas.

Un equipo de investigadores del Instituto de Investigación de Biodiversidad (IRBio) de la Universidad de Barcelona, ​​el Instituto de Ciencias Marinas, la Universidad de Hull y la British Antarctic Survey describe cómo, por primera vez, descubrieron la llegada de organismos a las latitudes antárticas, que se habían enganchado un paseo en algas marinas desde ecosistemas distantes en el noreste del Océano Pacífico a miles de kilómetros de distancia, informó BAS.

“Aunque esta forma de expansión natural era conocida en otros ecosistemas del planeta, este fenómeno ha adquirido una relevancia científica especial como mecanismo potencial para introducir nuevas especies en los ecosistemas antárticos”, señala la profesora Conxita Àvila, del Departamento de Biología Evolutiva, Ecología y Ciencias Ambientales e IRBio.

Los briozoos, moluscos, anélidos, artrópodos, equinodermos, cnidarios y esponjas son algunos de los pasajeros inesperados, aunque no invasivos, que viajaron miles de kilómetros sobre las macroalgas que fueron impulsadas por el viento y las corrientes marinas a las islas antárticas y subantárticas. Con grandes dimensiones, estos kelps –la especie Macrocystis pyrifera y Durvillaea antarctica– construyen bosques submarinos y su papel ecológico es crucial en los ecosistemas marinos como refugio natural para una amplia gama de organismos (algas, peces, moluscos, etc.).

Según la investigadora Blanca Figuerola (ICM-CSIC), “esta especie nunca ha sido reportada previamente desde el sur del Frente Polar. Por lo tanto, podría tener un gran impacto ecológico en la biodiversidad de la Antártida en el futuro. Esta especie tiene una tasa de crecimiento rápida y podría colonizar fácilmente una superficie notable de balsas de algas, creando capas gruesas y haciéndolas más frágiles. Las colonias de M. membranacea limitan la capacidad de kelpe para reproducirse y crecer y hacerlas propensas a romperse durante las tormentas, y esto facilita aún más la propagación del briozoo ”.

“Además –continúa Figuerola– las colonias incrustantes pueden asentarse en otras superficies (plásticos, botes, etc.), y las larvas de plancton pueden ser transportadas por el agua de lastre y sobrevivir durante meses. Todos estos factores afectarían el equilibrio ambiental si la especie se asentara en la Antártida ”.

El riesgo de invasión por especies no nativas es alto en las áreas volcánicas, como la Isla Decepción, ya que sus condiciones ambientales son más favorables. Sin embargo, cualquier área costera sin hielo podría ser un área potencial para que las algas lleguen y distribuyan estos organismos.

El coautor, el Dr. Huw Griffiths, biogeógrafo del British Antarctic Survey, explicó que “sabemos que la Antártida se está calentando, lo que presenta nuevas oportunidades, tanto causadas por humanos como naturales, para que animales y plantas ingresen a la región, cambiando las comunidades locales únicas existentes para siempre. Nuestros hallazgos resaltan que es más fácil de lo que pensábamos anteriormente que los animales que han causado daño ambiental en otros lugares lleguen al continente más extremo y remoto de la Tierra. También son un recordatorio de que el trabajo continuo de los científicos, al estudiar la biodiversidad y la ecología de la región, es vital para detectar estos cambios antes de que estas nuevas especies se establezcan ”.

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