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Expedición científica antártica descubre isla que no estaba en los mapas


Una expedición científica en la costa de la Antártica a principios de este mes descubrió una isla que no aparece en los mapas, un hallazgo que demuestra la rapidez con la que el continente está cambiando como resultado del cambio climático.

“Creo que veo rocas”, gritó un oficial a bordo del RV Nathaniel B. Palmer mientras el barco pasaba por Pine Island Bay, en la Antártica. Después de consultar sus cartas, la tripulación se dio cuenta de que estaban mirando una isla nueva. Hubo una conmoción cuando todos a bordo se apresuraron a ver el afloramiento rocoso cubierto de hielo y sugerir posibles nombres. Pero el alboroto rápidamente dio paso a la emoción sobre las implicaciones científicas del hallazgo, dice Julia Wellner, geóloga marina de la Universidad de Houston en Texas, publicó el semanario científico internacional Nature.

Wellner es uno de los principales investigadores del proyecto Thwaites Glacier Offshore Research, parte de una colaboración internacional para estudiar la estabilidad de un glaciar masivo en la Antártica Occidental. Hasta ahora, una expedición para recolectar muestras de la costa expuesta se ha visto obstaculizada por el mal tiempo, pero Wellner dice que inspeccionar la isla es una de las principales prioridades del equipo científico.

Aunque la isla es lo suficientemente grande como para ser visible por satélite, su capa de hielo lo ayudó a escapar de la detección previa. Y debido a que muy pocos barcos viajan tan al sur, el equipo de Wellner es probablemente el primero en verlo. Los investigadores aún no saben cuánto tiempo ha estado sobre el nivel del mar, pero es probable que la tierra haya estado expuesta gracias al cambio climático.

En el rebote
A medida que los glaciares se han retirado en la Antártida Occidental, han liberado presión sobre la corteza terrestre, lo que le permite recuperarse y elevarse, explica Lindsay Prothro, geóloga glacial de la Universidad de Texas A&M, Corpus Christi. Recolectar muestras de la nueva isla podría ayudar a los investigadores a determinar qué tan rápido se está levantando el continente, lo que debería mejorar la forma en que modelan el comportamiento de los glaciares cercanos.

El rápido rebote podría aumentar el estrés en la capa de hielo restante, haciendo que se rompa más rápidamente, dice Lauren Simkins, geóloga glacial de la Universidad de Virginia en Charlottesville. Pero una plataforma continental en ascenso también podría anclar los glaciares, aumentando su estabilidad y ralentizando su marcha hacia el mar. La isla, dice Simkins, podría proporcionar un buen estudio de caso del mundo real.

Las nuevas islas que emergen como retirada de las capas de hielo no son particularmente sorprendentes, dice Paul Cutler, director del programa de glaciología de la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU. En Alexandria, Virginia. Nuevas islas han aparecido en los últimos años en el Ártico canadiense y Groenlandia. Pero es, dice, una oportunidad emocionante para reconstruir la historia geológica de una región de la Tierra muy poco estudiada.

Pasará más de un mes antes de que surjan resultados preliminares: el Palmer no regresará a puerto hasta el 25 de marzo. Pero los científicos de los glaciares están entusiasmados con las posibilidades que el descubrimiento plantea para su campo. “Esta isla podría contener muchas pistas”, dice Simkins.

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