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Falla reproductiva “catastrófica” en una de las colonias de pingüinos emperador más grandes del mundo

Crédito fotografía, Barbara Dougherty en Pixabay.

Los pingüinos emperador en la colonia de la bahía de Halley en el mar de Weddell no han podido criar pollitos durante los últimos tres años, descubrieron los científicos.

Investigadores del British Antarctic Survey (BAS) estudiaron imágenes satelitales de muy alta resolución para revelar los hallazgos inusuales, publicados el 25 de abril de 2019 en la revista Antarctic Science.

Hasta hace poco, la colonia de Halley Bay era la segunda más grande del mundo, con un número de parejas reproductoras que variaba cada año entre 14,000 y 25,000; alrededor del 5-9% de la población mundial de pingüinos emperador.

La imposibilidad de criar polluelos durante tres años consecutivos se asocia con cambios en las condiciones locales de hielo marino. Los pingüinos emperador necesitan hielo marino estable para reproducirse, y esta plataforma helada debe durar desde abril cuando llegan las aves, hasta diciembre cuando sus polluelos se alegran.

Durante los últimos 60 años, las condiciones de hielo marino en el sitio de la Bahía de Halley han sido estables y confiables. Pero en 2016, después de un período de clima anormalmente tormentoso, el hielo marino se rompió en octubre, mucho antes de que cualquier polluelo emperador hubiera huido.

Este patrón se repitió en 2017 y nuevamente en 2018 y provocó la muerte de casi todas las chicas en el sitio cada temporada.

La colonia en la colonia de la bahía de Halley ahora casi ha desaparecido, mientras que la colonia cercana de Dawson Lambton ha aumentado notablemente de tamaño, lo que indica que muchos de los emperadores adultos se han mudado allí, buscando mejores zonas de reproducción a medida que las condiciones ambientales han cambiado.

Al utilizar imágenes satelitales para estudiar el comportamiento de esta colonia y su respuesta a la catastrófica pérdida de hielo marino, los científicos obtendrán información vital sobre cómo esta especie icónica podría hacer frente al cambio ambiental futuro.

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