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Heces de pinguinos, el principal impulsor de la biodiversidad terrestre antártica


Un nuevo estudio realizado por científicos y colaboradores de BAS en los Países Bajos muestra que la caca de pingüinos y focas es clave para la biodiversidad antártica en tierra. Al estudiar las concentraciones de guano rico en nitrógeno alrededor de las colonias de reproducción en la Península Antártica, encontraron hotspots fértiles que eran hasta 240 veces más grandes que la propia colonia y se extendían más de 1000 metros más allá de la fuente. El estudio se publica en la revista Current Biology este mes (10 de mayo de 2019), así consignó British Antarctic Survey.

“Lo que vemos es que la caca producida por focas y pingüinos se evapora en parte como amoníaco”, dice el Dr. Stef Bokhorst, autor principal del Departamento de Ciencias Ecológicas de Vrije Universiteit Amsterdam. “Luego, el amoniaco es recogido por el viento y es arrastrado hacia el interior, y este se abre camino en el suelo y proporciona el nitrógeno que los productores primarios necesitan para sobrevivir en este paisaje”, agrega el investigador.

Estos nutrientes alimentan algas, musgos y líquenes que, a su vez, alimentan y albergan invertebrados como las colitas y los ácaros. “Puede encontrar millones de ellos por metro cuadrado aquí, pero en los pastizales de los Estados Unidos o Europa, solo hay alrededor de 50,000 a 100,000 por metro cuadrado”, dice Bokhorst. “Llevaron meses y meses sentados en el laboratorio contándolos e identificándolos bajo un microscopio”, dice.

El profesor Pete Convey de British Antarctic Survey enfatiza que “sorprendentemente, todavía se sabe poco sobre la distribución y la abundancia de la biodiversidad terrestre en la Antártida, aunque la limitación de nutrientes es una grave limitación para el desarrollo del ecosistema. Un aspecto particularmente importante de este estudio es que nos brinda un poder para predecir dónde están los puntos calientes de biodiversidad terrestre, algo que es vital para mejorar las estrategias de conservación en la región ”.

Los investigadores también temen que el aumento de las temperaturas como resultado del cambio climático lleve a que las especies invasoras colonicen partes de la Antártida, y estos puntos calientes de nutrientes podrían ser particularmente vulnerables. En la actualidad, la Antártida es demasiado fría y seca como para soportar muchas plantas y animales invasores, pero a medida que aumenta la temperatura, aumenta el riesgo de que estos se afiancen.

“Al igual que las colonias de pingüinos y focas enriquecen el suelo para los organismos nativos, también es posible que lo hagan ideal para las especies invasoras, y las plantas invasoras resistentes pueden brindar refugio a insectos depredadores como arañas y escarabajos”, dice Bokhorst. “En este momento, el sistema es demasiado improductivo para soportar mamíferos como las ratas y los ratones”.

Convey añade que “sabemos que las especies invasoras pueden ser introducidas por los seres humanos a través de diversos mecanismos, en particular en relación con el transporte marítimo, la carga, los alimentos frescos y la ropa y el equipo personal, y que estas rutas superan con creces la colonización natural, como ser arrastrada por el viento desde Sudáfrica”. o Sudamérica, o llevada en plumaje de aves. Esta investigación enfatiza la importancia de monitorear el papel de las colonias reproductoras para ayudar al establecimiento de especies invasoras y, de este modo, ayudar a configurar futuras medidas de prevención y conservación “.

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