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Estudio sismológico revela red de lagos debajo del hielo en la Antártica

Los científicos que colocan geófonos en el glaciar Totten (Foto: Nick Morgan). División Antártica Australiana.

Investigadores del Programa Antártico Australiano han realizado estudios sísmicos en el glaciar más grande de la Antártida Oriental, revelando por primera vez una red de lagos debajo del hielo.

El equipo de investigadores internacionales pasó el verano trabajando en el glaciar Totten, cerca de la estación de investigación Casey, para descubrir si hay roca madre o agua, como lagos o océanos subglaciales, debajo del hielo.

El glaciólogo de la División Antártica Australiana, el Dr. Ben Galton-Fenzi, dijo que la velocidad a la que viaja el glaciar está determinada por lo que se mueve.

“Si hay lecho de roca debajo del glaciar, es pegajoso y se moverá más lentamente, pero si hay agua o sedimentos suaves, el glaciar se moverá más rápido”, dijo el Dr. Galton-Fenzi. Este estudio nos ha demostrado por primera vez que hay cantidades sustanciales de agua contenidas en lagos subglaciales, no muy lejos del océano, de las que sabemos muy poco”, afirmó Galton-Fenzi.

El flujo de agua dentro y fuera de estos lagos tiene el potencial de ejercer un control poderoso sobre la velocidad con la que el hielo fluye hacia los océanos.

“Por lo tanto, esta investigación es fundamental para ayudarnos a predecir cómo el derretimiento de los glaciares antárticos cambiará los océanos del mundo en el futuro”, indicó el investigador.

El estudio sísmico implicó una serie de pequeñas explosiones a unos dos metros debajo de la superficie del glaciar.

“Estas explosiones enviaron ondas de sonido, que luego se hicieron eco de diferentes capas en el hielo y la roca madre. Colocamos geófonos a lo largo de la superficie del glaciar para escuchar el sonido reflejado, dándonos una imagen de lo que hay debajo del hielo”, explicó Dr. Galton-Fenzi.

La cuenca del glaciar Totten, que tiene 30 kilómetros de ancho y hasta dos kilómetros de espesor, tiene el potencial de elevar el nivel del mar en 7 metros, pero se necesita más investigación para predecir con precisión la velocidad a la que esto podría ocurrir.

Este proyecto fue apoyado por la Asociación Australiana de Puertas Antárticas del Consejo de Investigación y el CRC sobre Clima y Ecosistemas Antárticos.

Esta temporada de verano, más de 550 expedicionarios viajaron al sur con el Programa Antártico Australiano trabajando en más de 56 proyectos.

El rompehielos australiano RSV Aurora Australis pasó un total de 164 días en el mar, mientras que el Airbus A319 y el avión RAAF C-17A realizaron 10 vuelos de regreso al aeródromo de Wilkins.

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