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Perros de trineo: los héroes olvidados de la Antártica


Por Alfredo Soto Ortega, profesor Centro de Investigación GAIA Antártica, Universidad de Magallanes.

En agosto de 1991, los países con pretensiones territoriales antárticas se reunieron en Madrid, la voz cantante correspondió a los pretendientes ubicados cerca del polo opuesto, el Polo Norte. El ‘Primer Mundo’ impulsó entre otras ‘cosas’ impedir “hacer reclamaciones de soberanía hasta dentro de 50 años” y avocarse a “preservar el ecosistema”; obviando la injerencia de intereses foráneos en el destino nacional de los países, aludiendo pretextos proteccionistas.

El Tratado Antártico, puntualmente, dispuso “el retiro de perros polares del territorio austral”, cumplimiento a ser efectivo antes de abril de 1994”. La disposición se basó en el argumento del asesor del ‘Scientific Committee on Antartic Research’ (SCAR) quién consideró que “los perros transmitían el moquillo a las focas”, “eran depredadores de las pinguineras” y “en su pelaje albergan parásitos capaces de alterar el equilibrio ecológico de la Antártica”

Los Perros de trineo han sido utilizados por los pueblos nativos del Ártico – en el norte de Siberia, Groenlandia y el extremo norte de América. Los exploradores occidentales de la región a finales de los siglos XIX y XX a menudo empleaban esquimales locales y sus perros para el transporte.

Robert Peary y Frederick Cook utilizaron el poder de los perros en sus intentos de alcanzar el polo norte, y en 1969 la primera travesía completa de la superficie del océano ártico fue hecha por un grupo dirigido por Wally Herbert y tirado por perros esquimales.

Los perros fueron utilizados en casi todas las demás expediciones de Antártica hasta la era moderna. Por supuesto, fueron críticos para el exitoso asalto de Amundsen al polo sur en 1911. Robert Scott usó perros en la expedición Discovery de 1901-1903 (23 Samoyedos) y en la Expedición Terra Nova de 1910-1913 (54 Siberianos). Sin embargo, no fue lo suficientemente experimentado o lo suficientemente astuto como para obtener un gran beneficio de ellos. Su incapacidad para domesticarlos y entrenarlos adecuadamente significaba que confiaba más en los ponys siberianos y en el transporte de hombres.

Incluso en la expedición de Richard Byrd en las décadas de 1920 y 1930, más conocida por su extenso uso de aviones, los perros tenían un gran papel que desempeñar. Había 100 perros en Little América en 1928 y 145 en Little América II en 1933.

Con el resurgimiento del interés en la Antártica después de la Segunda Guerra Mundial los perros regresaron. Los británicos comenzaron a almacenar sus bases peninsulares con perros ya en 1945, pero no fue hasta el Año Geofísico Internacional y la Commonwealth Trans-Antarctic Expedition de 1955 – 1958 que los perros fueron de nuevo ampliamente utilizados para la exploración.

Más de 60 perros fueron reunidos en la base Scott de Nueva Zelanda – recogidos de la estación Mawson de Australia, Groenlandia e incluso desde el zoológico de Auckland – para encontrar rutas de los glaciares para la gran fiesta del tractor que se llevaría a antártica en una expedición del renombrado escalador y montañista, conquistador del Monte Everest Sir Edmund Hillary.

En 1959, la población de perros en la base de Scott había disminuido a solo 26, aunque en 1961 se importaron algunos animales nuevos de Groenlandia. Las expediciones con poder de perros continuaron explorando las Montañas Transantárticas hasta mediados de los años sesenta. En 1963, un viaje por tierra en el norte de Victoria Land cubrió un récord de 2500 kilómetros en una temporada.

A partir de mediados de la década de 1960, los “perros de hojalata” de los toboganes o motos – trineos a motor reemplazaron gradualmente a los héroes de conquistas extremas. Los franceses y los japoneses cambiaron a las máquinas desde el principio, y los australianos abandonaron sus perros en la estación de Davis en 1965 y en Casey en 1970. Los británicos en la Península Antártica fueron los últimos en utilizar extensamente perros. Hasta 1975 eran casi exclusivamente dependientes del poder del perro. Hubo un tiempo en que había 150 perros en las bases británicas.

Cómo se maneja un equipo de perros

Los detalles diarios de entrenamiento y uso de perros varían de una base a otra según la tradición y la experiencia. Los detalles del día a día en la siguiente cuenta se basan en lo que era la práctica común en la base Scott de Nueva Zelanda, antes de que su paquete se disolviera en 1987.

Los perros en la base de Scott vivían más al sur que cualquier otra población. Las condiciones generales, con temperaturas bajas y falta de luz solar durante largos periodos durante el invierno, crearon animales muy duros. Los perros esquimales originales de Groenlandia fueron suplementados con nuevos animales de vez en cuando el peso promedio para los machos fue de 36 a 54 kilogramos y para las hembras de 32 a 43 kilogramos.

Debido a la cantidad de manipulación y caricias del personal y los visitantes, la mayoría de los perros esquimales de base son muy mansos y afectuosos con los humanos.

Sin embargo, pueden ser extremadamente salvajes entre sí y lucharán hasta la muerte si se les permite. Un cuidador de perros aprende rápidamente qué perros son compatibles en un rastro de trineo. Los buenos manejadores experimentan pocas peleas.

Una pelea seria ocurre cerca de casa cuando los perros están entusiasmados, en las cercanías de las líneas de los perros cuando están ansiosos por correr. Durante el trabajo de campo, pronto se asientan en una rutina y prefieren descansar durante las paradas en vez de luchar. Por lo general, un perro y una perra se juntan cuando una perra está en celo. Una mala pelea puede involucrar a todo el equipo de nueve u once perros y puede ser una experiencia aterradora.

A menudo se requieren dos personas para separar la maraña de arneses y rastros de perros. La única vez que un perro guía es mordido es cuando intenta romper una pelea de la manera incorrecta. Luego puede ser pellizcado en la mano o el brazo, porque en una pelea los perros pierden todo el control. Un buen entrenador puede dejar a todos sus perros fuera de la cadena, especialmente a una carrera, y se mezclarán en silencio hasta que vuelvan a llamar.

La práctica general del trineo consiste en tener cuatro o cinco parejas de perros juntos, con un perro guía afuera. La traza, una cuerda de nylon de nueve metros, tiene dos conductores de 61 cm recortados en pares y a la misma distancia a lo largo. Cada perro usa un arnés hecho de algodón suave, hecho a medida para que quepa debajo de las axilas del perro sin roces.

Los perros también llevan un collar de cuero convencional que se utiliza para su seguridad durante la noche. El arnés debe ser retirado, de lo contrario, pronto será masticado en pedazos. Los collares de cuero también se mastican y, a menudo, se empapan en queroseno o se refuerzan con una placa de hojalata para laminar a los perros que persisten en roer su arnés.

Hay otros sistemas de enlace, los perros a un trineo, pero los enredos son menos frecuentes con un sistema de pares, y son más fáciles de resolver cuando se producen. Sin embargo, el sistema de pares permite a uno o dos astutos para escapar de tirar de mucho peso. Tales “freeloaders” mantienen su rastro apenas este apretado y no más. Con un sistema asi – cada perro en un rastro separado – esto no es tan probable

El tamaño y el sexo no son una guía para un buen trineo, a menudo, las hembras pequeñas y escuálidas son más resistentes que los machos grandes y seguirán tirando incluso en un clima atroz. Los machos y las hembras también se utilizan como perros de peso. Los manejadores tienen que experimentar para seleccionar el mejor animal, y entonces es cuestión de paciencia y entrenamiento constante.

Cada manejador desarrolla sus propios comandos; su efectividad es a menudo una cuestión de control y tono de voz, en lugar de la palabra en sí. Stop, go, left y right son todas las señales que son necesarias, aparte del nombre del perro.

Los cuidadores de perros a menudo provenían de un entorno agrícola, donde han criado y manejado una gran cantidad de animales a menudo son reclutadores, cazadores o bosquimanos que pueden dedicarse a cualquier cosa práctica, como la carpintería, la costura y la conducción de tractores. Un buen manejador debe tener paciencia infinita, una voz fuerte, amable, pero definida, y nunca debe perder la paciencia con los perros. Los látigos nunca se usan. Por encima de todo, debe estar preparado para hacer muchas horas de trabajo extra en la noche cuando otros se han ido a la cama.

Los perros se revisan al final de cada día en busca de cortes y rasguños, almohadillas para los pies rasgados y para ver si las perras están en celo. En la base, los dientes se revisan cada mes cuando se pesan los perros.

Los perros comían 680 gramos de carne fresca de foca al día, aunque en verano solo se alimentan cada dos días. Treinta y cinco focas de Weddell alimentarían a 20 perros durante un año. Esta dieta se complementa con restos de cocina. En el campo, los perros reciben 680 gramos de pemmican (una mezcla de grasa, avena, carne, comidas y vitaminas) en días laborables, y 450 gramos en los días de descanso ocasionales.

Debido a que la mayor parte del trabajo antártico que se realiza hoy en las bases gubernamentales se realiza en vehículos, se ha vuelto increíblemente difícil involucrar a un equipo de dos personas y su conductor en el programa de ciencias de cada verano. Por lo tanto, el uso de los perros a partir de allí fue en gran parte de uso recreativo durante los años 70 y 80.

Sin embargo, todavía algunos viejos y experimentados exploradores consideran y aprecian que los perros son mucho más seguros que los tractores en los glaciares con gran cantidad de grietas y sobre el hielo marino, por lo que en algunas partes de campo preferirían usar nuevamente un equipo de perros en lugar de maquinarias motorizadas que contaminan mucho más que los perros y ahora efectivamente ya comprobado que las explicaciones de su rechazo no fueron las más acertadas en su tiempo porque en ningún caso los Perros provocaban enfermedades a las focas ni menos atacaban a los pingüinos.

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