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Tecnología proporciona nuevas perspectivas a las ballenas azules y el krill antárticos


Los científicos del Programa Antártico Australiano han utilizado tecnologías innovadoras, incluidos los drones, para arrojar nueva luz sobre la distribución de las ballenas azules antárticas en peligro de extinción y su fuente de alimento krill.

El barco de investigación CSIRO RV Investigatorregresó a Hobart después de un viaje de siete semanas al Océano Austral, cubriendo 200,000 kilómetros cuadrados.

El científico en jefe de Voyage, el Dr. Mike Double, dijo que los investigadores estaban analizando la compleja relación entre las ballenas azules y el krill antártico, y sus roles en el mantenimiento de la salud del Océano Austral.

“Esta fue una empresa ambiciosa en un entorno a menudo hostil, y nuestros logros han superado todas las expectativas”, dijo el Dr. Double.

El primer desafío para los 28 científicos en el viaje de 13,000 kilómetros fue encontrar las raras ballenas azules antárticas en el vasto Océano Austral, informó la División Antártica Australiana.

El líder en acústica de ballenas, el Dr. Brian Miller, dijo que se desplegaron más de 250 dispositivos de escucha bajo el agua durante el viaje para detectar las llamadas de baja frecuencia de las ballenas.

“Supervisamos más de 750 horas de grabaciones bajo el agua y medimos más de 33,000 rodamientos de ballenas azules, lo que nos permitió ubicarnos en los ‘hotspots’ de ballenas”, dijo el Dr. Miller.

Más de 300 horas de búsqueda llevaron a 36 encuentros con ballenas azules e identificaron 25 individualmente. Una era una ballena que había sido avistada en una expedición hace seis años.

El ecologista del krill de la División Antártica Australiana, Dr. So Kawaguchi, dijo que esta es la primera vez que se realiza una encuesta de ballenas azules junto con una encuesta estructurada de sus presas.

“Esto abre una ventana para comprender la relación entre el animal más grande del mundo y uno de los organismos más abundantes del mundo, el krill antártico”, dijo el Dr. Kawaguchi.

Por primera vez en un barco de investigación australiano, se usaron ecosondas para construir imágenes tridimensionales de enjambres de kril gigantes. Varios enjambres se extendieron por más de un kilómetro de longitud y cientos de metros de ancho, conteniendo muchos millones de krill.

“Ahora tenemos mucha más información sobre la estructura tridimensional a escala fina de los enjambres de kril que podemos empezar a tener una mejor idea del tipo de enjambre de ballenas azules antárticas”, dijo.

Los drones se utilizaron en más de 130 misiones en una amplia gama de aplicaciones científicas, incluidas las primeras mediciones de tamaño y el muestreo por soplado de ballenas azules en el Océano Austral y un nuevo método para el muestreo de aguas superficiales de metales traza.

El científico jefe adjunto del viaje, el Dr. Elanor Bell, dijo que los biogeoquímicos realizaron experimentos en muestras de agua para probar la teoría de que las heces de ballena son una fuente importante de hierro en el Océano Austral.

“Se piensa que las heces ricas en hierro de las ballenas pueden estimular el crecimiento del fitoplancton en el que se alimenta el krill, que a su vez se convierte en alimento para ballenas”, dijo el Dr. Bell.

“Observamos toda la cadena alimentaria desde los organismos más pequeños del planeta hasta los más grandes: virus, bacterias, fitoplancton, kril y ballenas azules de la Antártida”.

La investigación multidisciplinaria del viaje contribuirá a mejorar el manejo basado en los ecosistemas de la pesquería de krill antártico y la conservación de especies en peligro de extinción, como las ballenas azules antárticas.

Esta investigación fue apoyada por una concesión de tiempo de mar en RV Investigator del CSIRO Marine National Facility.

Un gran número de instituciones y socios colaboradores participaron en el apoyo a este viaje, incluida la Universidad de Tasmania, la Universidad de Murdoch, la Universidad de Tecnología de Sydney, la Universidad de Washington, la Universidad de Liverpool, la Universidad de Texas A&M, la Universidad College Cork y el Fondo Mundial para la Vida Silvestre. Fuente División Antártica Australiana.

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