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Misión de hielo en la Antártica busca moléculas misteriosas que frotan el cielo

Burbujas de aire en una sección delgada de un núcleo de hielo (Foto: Mana Inoue)

Este verano, una primera misión internacional en el mundo construirá un laboratorio temporal en la capa de hielo de la Antártida para revelar cuánto un “detergente atmosférico” natural limpia el aire de gases traza dañinos.

Si bien la mayoría de las emisiones de gases de efecto invernadero son dióxido de carbono, existen más de 40 gases que contribuyen al cambio climático y al agotamiento de la capa de ozono.

El proyecto Law Dome Hydroxyl, dirigido por el científico atmosférico CSIRO, el Dr. David Etheridge y el Dr. Vas Petrenko de la Universidad de Rochester en los Estados Unidos, busca comprender los procesos naturales que eliminan estos “otros” gases del cambio climático de la atmósfera, informó la División Antártica Australiana.

“El hidroxilo (OH) es una molécula altamente reactiva de origen natural que desempeña un papel importante en la atmósfera como” purificador de aire natural “, al destruir gases de efecto invernadero como el metano y productos químicos industriales que agotan el ozono”, dijo el Dr. Etheridge.

“Pero no entendemos cuánto ha sido eliminado por el hidroxilo, que es fundamental para poder predecir los niveles de gases que afectan el clima y la capa de ozono en el futuro”.

“Saber cómo varía el hidroxilo en la atmósfera, y el papel que desempeña, es la clave para resolver esos misterios”.

Los investigadores perforarán núcleos de hielo a profundidades de 250 metros para medir los niveles atmosféricos preindustriales de hidroxilo, algo que nunca antes se había hecho.

Para hacer esto, el equipo recorrerá más de cien kilómetros desde la estación de investigación de Casey en Australia hasta Law Dome y establecerá un laboratorio en la capa de hielo durante tres meses.

“Law Dome es el mejor lugar del planeta para obtener aire viejo para este proyecto, porque su enorme cantidad de nevadas atrapa el aire rápidamente y lo preserva en profundidad durante siglos”, dijo el Dr. Etheridge.

Sin embargo, el proyecto es un desafío enorme debido a las pequeñas cantidades de material que los investigadores necesitan muestrear y analizar.

“La fusión de cientos de kilogramos de hielo producirá aproximadamente 30 litros de aire, pero cada muestra de aire producirá solo un puñado de las moléculas que queremos detectar y medir”.

“Las concentraciones que buscamos son tan minúsculas que es como tratar de encontrar unos pocos granos de arena entre los trillones en una playa”, dijo el Dr. Etheridge.

Esta temporada, más de 500 expedicionarios viajarán al sur con el Programa Antártico Australiano a las estaciones de Casey, Davis y Mawson y a la isla subantártica de Macquarie.

El aeródromo Wilkins de Australia permanecerá cerrado por tres meses para emprender trabajos de ingeniería en la pista de hielo azul de 3.5 kilómetros cerca de Casey.

Al otro lado de la estación de investigación de Davis, un equipo emprenderá algunas investigaciones ambientales adicionales de la pista pavimentada propuesta.

La expedición de Law Dome es un proyecto colaborativo entre Estados Unidos y Australia que involucra a glaciólogos y científicos atmosféricos de CSIRO, la Organización de Tecnología de Ciencia Nuclear de Australia (ANSTO), la Universidad de Rochester, el Instituto Scripps de Oceanografía, la Fundación Nacional de Ciencia de los Estados Unidos y AAD.

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