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Nueva visión de un enigmático depredador antártico


Científicos de British Antarctic Survey (BAS) han rastreado, por primera vez, las vidas de las focas leopardo a medida que migran alrededor de la Antártida. El equipo siguió a estos formadores depredadores a medida que avanzaban desde el congelado hielo marino antártico hasta las islas subantárticas más septentrionales, donde se alimentan de pingüinos, focas y krill. El estudio se publica esta semana (martes 5 de junio) en la revista PLOS ONE.

Durante el duro invierno polar, las focas leopardo se ven regularmente en islas como Georgia del Sur, donde los científicos de BAS las han estudiado durante más de 20 años. Sin embargo, se sabe muy poco acerca de su comportamiento durante la larga noche antártica.

El ecologista del sello, Dr. Iain Staniland, autor principal del estudio, dijo que “las focas leopardo son muy difíciles de estudiar porque viven y cazan en lugares inaccesibles: son relativamente escasas, llevan vidas solitarias y viven principalmente en el agua o se” arrastran “en el hielo marino alrededor de la Antártida”

“Como uno de los depredadores de la Antártida, las focas de leopardo pueden tener un gran impacto local en sus poblaciones de presas. Por ejemplo, podrían estar limitando la recuperación de algunas colonias de lobo fino, y se sabe que capturan una proporción significativa de pingüinos de algunas colonias más pequeñas, alrededor del 15% de la colonia de pingüinos Gentoo en un sitio de estudio *. “Como centinelas oceánicos, pueden revelar mucho sobre la salud de un ecosistema y alertarnos sobre los problemas que se encuentran más abajo en la cadena alimentaria”, agregó.

Para obtener más información sobre la distribución y el comportamiento de la foca leopardo, el equipo adjuntó 31 etiquetas en miniatura a las focas leopardo entre 2003 y 2012. Las etiquetas registran las horas de salida y puesta del sol y tienen un sensor húmedo / seco. Las etiquetas tienen una larga duración de la batería, lo que les permite rastrear las focas leopardo durante períodos prolongados, pero no transmiten datos, por lo que recuperar los datos es un desafío. Requiere que las juntas estén ubicadas y que se quiten sus etiquetas mientras duermen.

Hasta la fecha, el equipo de BAS ha logrado recuperar las etiquetas de cinco de los sellos de leopardo. Los datos recuperados muestran que durante el verano, las focas se mueven hacia el sur dentro y alrededor del hielo marino antártico, donde se alimentan de krill y peces y se reproducen. En el invierno, a medida que el hielo marino alrededor de la Antártida se expande, las focas regresan a las aguas costeras poco profundas que rodean las islas antárticas y subantárticas, donde los pingüinos, las focas y el krill les proporcionan los alimentos que necesitan para sobrevivir al oscuro y oscuro invierno antártico.

Además de registrar la migración completa de las focas leopardo por primera vez, el estudio también revela que pasan hasta un tercio (31%) de su tiempo fuera del agua, pero este comportamiento cambia notablemente a lo largo del año. Este hecho ayudará a mejorar la precisión de los conteos de población realizados con aviones y aviones no tripulados.

Al respecto el Dr. Iain Staniland continúa “este estudio presenta varios avances importantes en nuestro estudio de estos depredadores temibles. Esta es la primera implementación a largo plazo de dispositivos de rastreo en focas leopardo, la primera oportunidad para registrar la migración anual completa de las focas leopardo entre el hielo de la Antártida y las islas subantárticas, y la primera en registrar su comportamiento de transporte”.

“Estos hallazgos permitirán estimaciones de tamaño de la población más sólidas y para evaluar el papel de las focas leopardo en el ecosistema del Océano Austral. Es un gran avance en nuestro conocimiento sobre la vida secreta de uno de los verdaderos depredadores de la “Antártida”, añadió.

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